Ton en Gonda van der Made worden door wethouder Arjen Nolles getrakteerd op taart.
Ton en Gonda van der Made worden door wethouder Arjen Nolles getrakteerd op taart.

DoeZoo Leens koestert prijs ‘Leukste uitje van Groningen’

Algemeen Verhalen
‘Iedereen moet de natuur kunnen ontdekken’

LEENS - DoeZoo Leens is uitgeroepen tot het leukste uitje van de provincie Groningen. Het is niet voor het eerst dat het park in de prijzen viel bij deze ANWB-verkiezing. Desondanks zijn Ton en Gonda van der Made ook dit jaar zo trots als een pauw. Vorige week kregen ze bezoek van wethouder Arjen Nolles, die hen namens de gemeente Het Hogeland feliciteerde. ,,Het is niet alleen een mooie bekroning voor de DoeZoo en Leens, maar voor de hele gemeente”, vindt Nolles.

door Hielko Merkus

De Efteling, het Nationaal Militair Museum, een struisvogelboerderij en het Woudagemaal in Lemmer. Zij, en vele andere attracties, vielen in de prijzen tijdens de ANWB-verkiezing ‘Leukste uitje van Nederland 2024’. In deze provincie legde DoeZoo Insektenwereld in Leens beslag op de Gouden Award. 

Hoge cijfers

Ton en Gonda van der Made hechten grote waarde aan deze onderscheiding, ook al verraadt een ‘hall of fame’ in het entreegebouw dat dit zeker niet de eerste onderscheiding voor DoeZoo is. ,,Het is een belangrijke prijs. Niet omdat die door de ANWB wordt uitgereikt, maar omdat die wordt toegekend door onze bezoekers. Het ‘Leukste uitje’ wordt namelijk voor een groot deel bepaald door reviews. Zo kregen we voor bijvoorbeeld de prijs-kwaliteitverhouding een 9,4 als rapportcijfer en voor de sfeer een 9,1”, vertelt Ton van der Made. 

Wethouder Arjen Nolles stipt een groot voordeel van DoeZoo aan: het is altijd leuk omdat een groot gedeelte overdekt is. ,,En ouders komen er ook heerlijk tot rust. Je ziet ze al neerploffen, met wallen onder de ogen, terwijl kinderen heel goed op eigen houtje het park kunnen verkennen en zich kunnen vermaken.” Daarnaast heeft Nollens nog een uitstekende tip; ,,De boekenkast in het restaurant; echt geweldig!”

ANWB-stempel

Hoewel de eretitel ‘Leukste uitje’ zoals gezegd wordt toegekend door de bezoekers van het park, brengt het ANWB-stempel op de prijs wel degelijk voordelen met zich mee. Zo wordt DoeZoo bijvoorbeeld onder de aandacht gebracht in het ANWB-blad Kampioen, met een oplage van maar liefst 3,6 miljoen exemplaren. In Winsum is de kracht van een ANWB-prijs nog bijna dagelijks merkbaar. In de zomer van 2020 werd Winsum door de ANWB uitgeroepen tot het mooiste dorp van Nederland en tot op de dag van vandaag is die eretitel een gigantische magneet gebleken. Als wethouder met onder andere recreatie en toerisme in zijn portefeuille, is Nolles vanzelfsprekend blij met de waardering van de ANWB-leden voor Het Hogeland. Hij prijst onder andere de houding van de ondernemers in Winsum, die snel doorhadden dat de eretitel kansen bood aan niet alleen Winsum maar aan de hele regio. ,,En dat geldt ook voor DoeZoo en Leens”, voegt hij daar aan toe. Van der Made knikt instemmend: ,,Kijk bijvoorbeeld naar de supermarkt hier in Leens. Veel dorpen stromen in de zomer leeg waardoor een supermarkt veel minder klanten trekt. In Leens is het ook in de zomermaanden heel druk en draait de supermarkt een topomzet. Het gebeurt zelfs dat ouders vragen of ze hun kinderen bij ons mogen laten zodat zij even snel een boodschapje kunnen doen. Ik adviseer dan altijd om lopend te gaan. Dat is prima te doen. En het gebeurt dat we zelfs onze elektrische bakfiets uitlenen.” 

Zorgcollega’s

Het is een ongekend stukje gastheerschap, wat er mede voor zorgt dat DoeZoo zo hoog is gewaardeerd. ,,Maar het is een teamprestatie. De eretitel is een hele mooie waardering voor ons hele team”, benadrukt Van der Made. Dat team bestaat onder andere uit verschillende ‘zorgcollega’s’: mensen die in DoeZoo Leens een veilige en avontuurlijke plek voor de dagbesteding hebben gevonden. Ton van der Made gebruikt bewust deze term. Hij wil er maar mee aangeven dat het om personen gaat die evengoed hun vaardigheden en capaciteiten hebben en in Leens een grote bijdrage leveren aan het draaiende houden van DoeZoo. ,,Onze zorgcollega’s horen er helemaal bij. Ze zijn gewoon zichtbaar aanwezig en wie daar moeite mee heeft wijs ik het gat van de deur”, is Van der Made duidelijk.  

Restaurant Herberg de Wierde met op de voorgrond een van de dieren in het park.

,,Ik vind het belangrijk dat mensen dichtbij huis de wereld en de natuur kunnen ontdekken. Niet dat je daarvoor helemaal naar Belize moet”, zegt Ton van der Made over zijn visie op het park. Dat is een van de redenen waarom het park is ingericht als een DoeZoo, waar alle zintuigen een rol spelen: horen, voelen, ruiken en proeven. ,,We zijn dan voor de wet misschien een dierentuin, maar feitelijk een natuureducatief centrum. Als je kijkt naar de dierentuin van de toekomst, moeten we die kant op. In Leens lopen we ondertussen al jaren voor op deze ontwikkeling.”  De visie van het echtpaar Van der Made en het team komt ook in heel praktische zin tot uiting: in de entreeprijs. ,,Die houden we zo laag mogelijk om ook mensen die wat minder te besteden hebben de kans te geven ons park te bezoeken. Groot voordeel is ook dat de bus recht voor de deur stopt.” Het laag houden van de entreeprijzen deed het bezoekersaantal stijgen naar 67.000 betalende bezoekers (dus exclusief jaarkaarthouders). Verder zorgen het winkeltje in het entreegebouw en het restaurant voor de nodige inkomsten om het park draaiende te houden.

Hogeland Express

Ton van der Made is er de man niet naar om op zijn lauweren te rusten. Hij zit dan ook nog vol ideeën. Zo wil hij dolgraag nóg meer duurzame maatregelen treffen op het park en denkt hij aan de realisatie van een overdekte zandspeeltuin. ,,En weet je wat er zou moeten komen? Een Hogeland Express! Vroeger was er een Pieterburen Express. Er zijn hier in Noord-Groningen zoveel mooie pareltjes, die kunnen we met een Hogeland Express per bus en trein aan elkaar verbinden!”